EL NOPAL: Un tesoro bajo las espinas

El humano desarrolló interés por los nopales desde hace miles de años. Su origen e historia se relacionan de manera intima con las antiguas civilizaciones mesoamericanas.

-ORIGEN

Los nopales son originarios de América tropical y subtropical; con el tiempo han logrado difundirse en África, Asia, Europa y Oceanía, donde se cultivan de manera silvestre.

Por otro lado, existen evidencias en la arqueología que afirman que fueron las poblaciones indígenas asentadas en las zonas semiáridas de Mesoamérica las que iniciaron su cultivo de modo formal.

Los nopales están ligados a la historia de Mesoamérica de una manera particular como podemos ver en el escudo de la bandera de México, donde figura un águila posada sobre un nopal, símbolo que ha llegado hasta nuestros días del jeroglífico de la Gran Tenochtitlán y que significa “sitio del nopal que crece sobre la piedra”.

-BIOLOGÍA

Los nopales pertenecen a la familia Cactaceae. La taxonomía de los nopales es sumamente compleja debido a que sus fenotipos presentan gran variabilidad según las condiciones ambientales. Se reproducen en forma sexual o asexual y existen numerosos híbridos interespecíficos.

-PRODUCCIÓN Y DISTRIBUCIÓN

Los nopales se conocen desde hace mucho tiempo y se encuentran distribuidos en numerosos países de todos los continentes.

Hoy en día el nopal existe en forma silvestre o cultivada.

Podemos localizar el nopal en el sur de España, y en toda la cuenca del Mediterráneo: Francia, Grecia, Italia y Turquía, hasta Israel. Sin embargo, en el continente americano su distribución es aun mayor, se encuentra desde Canadá́ hasta Chile, en: Argentina, Bolivia, Brasil, Colombia, Estados Unidos, México, Perú́, Venezuela y en varios países de América Central y el Caribe; en otros continentes se puede encontrar en Angola, Sudáfrica, Australia y en la India. Asimismo, en estos países, se encuentra parte de las más de 5000 millones de hectáreas de zonas áridas y semiáridas del planeta.

México es el país con mayor diversidad y producción de nopales en el mundo

-CONSUMO

Los nopales es uno de los platillos de bajo costo y de altísimo contenido de nutrientes.

No podemos negar que el nopal es un alimento que puede acompañar a muchos platillos. Ya sea como ensalada, guarnición, mermelada, en escabeche, rellenos, como agua fresca y sin duda como platillo principal.

El nopal también es un complemento perfecto de las carnes asadas a las brasas o a la parrilla, así como del taco placero de: carnitas, chicharrón o barbacoa.

-BENEFICIOS

El nopal es bajo en calorías y contiene un 95% de agua.

Este vegetal es benéfico para las personas diabéticas debido a que funciona como fibra soluble además de ayudar a estabilizar la concentración de azúcar en la sangre.

75% del nopal es comestible. Los nutrientes que aporta son: calcio, fierro, proteínas, carbohidratos y ácido ascórbico.

-DATOS CURIOSOS

  • La fisiología de la planta del nopal permite que la absorción de bióxido de carbono, gas del efecto invernadero, sea más eficiente al convertir la energía solar.
  • Se considera la planta de la vida porque nunca muere, aun cuando se seca puede dar vida a otra planta ya que sirve como fertilizante y semilla de su especie.
  • Se utiliza para hacer papel de nopal y productos como jabones y tintes de cabello.

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